Imagen ilustrativa de Marte

Carrera espacial histórica: Hasta tres países llegarán a Marte los próximos días en busca de vida

Los Emiratos Árabes, la China y los Estados Unidos llegarán al planeta rojo de forma independiente

El pasado mes de julio, tres misiones pusieron rumbo a Marte: 'Hope', un proyecto de Emiratos Árabes con tecnología estadounidense, 'Tianwen-1', la primera incursión de China en el planeta rojo y 'Mars 2020', en cuyo interior viaja el nuevo rover de la NASA, el 'Perseverance'. Que coincidieran en fecha no es fruto de la casualidad: en este momento se producía un evento astronómico que se da cada dos años y en el que la Tierra y Marte  se colocan en una trayectoria muy próxima, por lo que se acortan considerablemente los tiempos de viaje. Ahora, siete meses más tarde, las tres sondas llegarán por fin a su destino en la que será una  semana histórica  en la exploración  de Marte. Ahora, en 10 días, las tres misiones  de los tres países  coincidirán en un acercamiento muy próximo a la superficie de Marte, los Emirates Árabes lo harán este martes, 9 de febrero, mientras que la nave china llegará en su aproximación mañana, 10 de febrero  y la misión de la NASA, el próximo 18 de febrero.

La nave de los Emiratos Árabes acercándose ya en Marte

logo Twitter¿Aún no nos sigues en Twitter? ¿A que esperas? 📲Tus noticias preferidas al momento en el móvil con España Diario! Pincha aquí, TE ESPERAMOS!

La primera en llegar será la sonda 'Hope', que aunque será la única de las tres que no pise suelo marciano, intentará revelar los mecanismos que se producen en nuestro vecino desde su cielo. Su objetivo  es alcanzar la órbita alta marciana para poder monitorizar el clima durante todo un año. Pero conseguirlo no será fácil: 'Hope' se enfrenta este martes sobre las 17.00 horas (hora peninsular) a su maniobra «más crítica y compleja», según afirman sus responsables en Emiratos Árabes, ya que tiene un 50% de posibilidades de éxito. España será el primer lugar de la Tierra que sabrá si su empresa ha llegado a buen puerto, ya que la sonda se comunicará directamente con nuestro planeta a través de las antenas que la NASA  tiene en Robledo de Chavela (Madrid).

«Estamos muy emocionados como ingenieros y científicos, pero también bastante estresados, preocupados y asustados», declaró Omran Sharaf, director de proyectos de los Emiratos Árabes Unidos, quien además se ha mostrado «muy satisfecho» de que el proyecto se haya diseñado en el país, si bien mucha de la tecnología se ha desarrollado en colaboración con la Universidad de Colorado Boulder y otras instituciones estadounidenses. Además, su llegada a Marte  coincide con el 50 aniversario de la fundación del país.

La misión más puntera, la de la NASA, a finales de febrero

Pero sin duda, la llegada más espectacular de las tres será la de la misión 'Mars 2020', que aterrizará sobre suelo marciano el próximo jueves, 18 de febrero, sobre las 22 hora peninsular. La sonda, que ya se encuentra orbitando Marte, tendrá que reducir la velocidad de 20.000 kilómetros a la hora hasta casi frenar a 3,6 km/h con ayuda de un paracaídas especial. Cuando la nave se encuentre a dos kilómetros de altitud, descenderá el rover 'Perseverance'. En el momento en que sus ruedas toquen el suelo marciano, se cortarán los anclajes y el resto de la nave se alejará volando para autodestruirse a una distancia segura.

Por primera vez, las cámaras y los micrófonos a bordo grabarán la proeza o el fracaso, que veremos después en la Tierra. Y todo de forma autónoma, porque el desfase de las comunicaciones impiden que la cápsula, en cuyo interior se encuentra el sucesor del 'Curiosity', se comunique con la Tierra. De ahí que la operación se haya bautizado como «los siete minutos de terror». Aunque las probabilidades aquí están a favor de la NASA, ya que ha logrado ocho de sus nueve intentos de aterrizaje en Marte. El Perseverance  buscará signos de vida microscópica antigua, aunque también está llamada a ser la primera misión  que rescate muestras del planeta vecino y las regrese a la Tierra en la década de 2030.

China pisará el planeta rojo por primera vez en Mayo

Apenas 24 horas después la nave 'Tianwen-1' también alcanzará la órbita marciana. Se trata del primer proyecto de China en Marte  y consta de un orbitador, un aterrizador y un pequeño rover cuyo objetivo  principal es estudiar las características de la superficie y la posible distribución del hielo de agua en el subsuelo marciano. También lleva cámaras e instrumentos panorámicos y multiespectrales para analizar la composición de las rocas. Todo encaminado a hallar restos de vida, tanto presente como pasada, en el planeta rojo. Sin embargo, no será hasta mayo cuando tome tierra.

«La misión Tianwen-1  es el primer paso para que el país lleve a cabo de forma independiente la exploración  interplanetaria», afirman desde la Administración Nacional del Espacio de China (CNSA). «Orbitará, aterrizará y patrullará Marte», añaden en un comunicado difundido en su página web. De momento, la sonda ya ha enviado su primera imagen del planeta rojo, tomada durante la maniobra de aproximación final. La intención de la publicación de la fotografía es demostrar la capacidad de la potente cámara de alta resolución a bordo de la Tianwen.

La complicidad de las misiones a Marte

Estados Unidos sigue siendo el único país que ha aterrizado con éxito en Marte, comenzando con las sondas 'Viking' en 1976. Además, dos equipos espaciales todavía están activos en la superficie: el rover Curiosity y la sonda estática InSight. Pero hay mucho más allí: los restos de misiones  fallidas rusas y europeas descansan entre el polvo, igual que la Mars Polar Lander  de la NASA, que fracasó en su intento en 1999.

Y ponerse en órbita alrededor de Marte  tampoco es una tarea sencilla: los sobrevuelos a Marte  estaban de moda en la década de 1960, aunque la mayoría fracasaron, dejando una estela de basura espacial. No fue hasta 1964 con la Mariner 4 de la NASA  cuando se obtuvo el primer éxito. Actualmente hay seis naves espaciales operando alrededor de Marte: tres de Estados Unidos, dos de Europa y una de la India. Los Emiratos Árabes Unidos será la séptima y última nación en llegar al planeta rojo. La exploración  de Marte  se encuentra, sin lugar a dudas, en un momento álgido.