Sanitario en un laboratorio realizando pruebas

Novedades sobre el Nipah, el virus letal que podría causar una nueva pandemia

El virus está escapando de los lugares donde estaba localizado y las autoridades piden extremar la vigilancia

Mientras el mundo sigue en vilo por el aumento imparable de los casos de coronavirus, en la comunidad científica crece la preocupación por otro virus amenazante. Se trata del virus de Nipah, un patógeno con una alta tasa de mortalidad que genera inquietud entre los expertos por el desconocimiento de su origen y su forma de transmisión. 

La Organización Mundial de la Salud (OMS) lanzó un aviso el pasado mes de junio ante la proliferación de casos en la India. Aunque el nuevo brote está controlado y localizado, se trata de un virus muy contagioso y con una alta letalidad.

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Eso es lo que preocupa ahora mismo a los expertos, ya que si se descontrola y traspasa las fronteras, podría causar una nueva pandemia con grandes niveles de mortalidad. El virus del Nipah tiene un período de incubación entre cinco días y dos semanas, los síntomas duran entre tres y catorce días, y tiene una tasa de mortalidad entre el 40% y el 75%. Hay que recordar que el coronavirus, por ejemplo, tiene una tasa de mortalidad aproximada del 1%.

Además, el virus del Nipah puede dañar seriamente el cerebro y dejar importantes secuelas neurológicas. Las personas contagiadas sufren fiebre, dolor de cabeza, mareo, desorientación y confusión mental. También pueden aparecer síntomas respiratorios durante los primeros días. Pero lo más preocupante es la encefalitis que puede llevar a los enfermos a un estado de coma en menos de 24 horas. 

Los últimos estudios muestran una preocupante tendencia de este virus a extenderse y los hace cada vez más rápido. En una gran muestra recogida hace apenas unas semanas, los investigadores llamaron la atención sobre el hecho de que el virus había salido ya de las zonas donde solía encontrarse, el llamado «cinturón de Nipah».

El virus se diagnosticó por primera vez en Malasia en 1998, pero en los últimos años la mayoría de los casos se han localizado en Bangladesh, en la India. Los científicos creen que el contagio se produce por consumo de jugo de palmera datilera, una sustancia muy popular en los países donde se está produciendo la transmisión. En estos árboles habitan los murciélagos que sirven como cadena de transmisión entre el virus y los seres humanos. 

Una buena y una mala noticia

La buena noticia es que el virus está muy localizado y que, dadas las circunstancias actuales, es poco probable que se extienda. La mala noticia es que no hay vacuna ni tratamiento, y por eso las autoridades sanitarias y los expertos han dado la voz de alarma. De hecho, Moderna, compañía que ha producido una de las vacunas contra el coronavirus, está trabajando ya en un tratamiento para evitar una pandemia mundial. 

Hasta ahora se han producido casos esporádicos en Malasia, Singapur, India y Bangladesh, y la OMS registra al menos 20 casos por año en todo el mundo. Pero hasta ahora no hay una vigilancia sistemática, y temen que pueda extenderse. Además, hay un gran desconocimiento acerca del origen de la enfermedad y su transmisión, y es algo que también preocupa mucho.

En Bangladesh se producen brotes casi cada año, pero además, la OMS ha encontrado pruebas de su presencia en Camboya, Ghana, Filipinas, Indonesia, Madagascar y Tailandia.

Qué posibilidades hay de una nueva pandemia

La mayoría de los expertos creen que en los próximos años se desencadenarán nuevas pandemias que pondrán en jaque los sistemas sanitarios en todo el mundo. ¿Será el Nipah el causante de una de ellas? 

Por la forma de transmisión, no lo parece. Siguen habiendo muchas dudas acerca de la transmisión del Nipah de persona a persona, pero los virólogos creen que la próxima pandemia vendrá, más bien, de un virus respiratorio. Aun así, en los brotes donde ha aparecido el Nipah se han producido cadenas de contagio con una alta velocidad de transmisión.

Una de las biólogas más prestigiosas a nivel mundial, Supaporn Wacharapluesadee, lidera un estudio para detectar enfermedades que pueden pasar de animales a humanos. Su equipo fue el primero en detectar el Covid-19 fuera de China, y ahora alertan de la peligrosidad del Nipah, tanto por sus niveles de contagio como su tasa de mortalidad.